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Braceros: Home

This is the companion guide to the Braceros Exhibit in the William T. Young Library at the University of Kentucky in Spring 2019.

Braceros

Photographed by the Hermanos Mayo 

Curator: John Mraz

Immigration is a significant social topic of interest today. In this exhibit, we explore the experience of emigrating as it was rendered by photographers who had also been uprooted. The “Bracero Program” (1942-1964) recruited Mexican laborers to temporarily work in the US to make up for a labor shortage caused by World War II. The photographs were made by Spanish refugees who fled to Mexico in the midst of Spain’s Civil War (1936-1939), and who brought their particular perspective as emigrants into the images.

The Bracero Program, 1942-1964

The Mexican-United States of America Program of the Loan of Laborers was better known as the “Bracero Program,” so named because of the Spanish word, bracero, meaning “manual laborer” or “one who works using his arms.” Mexico declared war against the Axis powers of Germany, Italy, and Japan in May of 1942, and it has been estimated that as many as half a million Mexicans and Mexican-Americans served in the US armed forces. However, perhaps Mexico’s greatest contribution to the war against fascism was the workforce of some 300,000 agricultural and railroad workers who formed part of what was described by the US press as the “productive rearguard army in the United States.”

The agreement between the US and Mexico was signed on 4 August, 1942 and permitted agricultural and railroad companies to legally contract Mexican workers who were needed, because of the war effort, in the production and transportation of the goods destined for the armed forces and the civilian population of the US. The contracts the braceros signed before leaving Mexico guaranteed each worker a free trip to their workplaces, housing, minimal salaries and medical services, as well as the consular protection of the Mexican government. The offices to register the applicants were situated in different parts of Mexico City: at first in the Secretary of Labor, later in the National Stadium, and finally in the Ciudadela (the Citadel). The braceros were divided into two categories: agricultural and railroads. The former were employed for work in the fields; the latter labored in maintaining the rail lines.

Braceros

Fotografiados por los Hermanos Mayo

Curador: John Mraz

La inmigración es un importante tema social de interés hoy en día. En esta exposición exploramos la experiencia de emigrar y la mostramos con imágenes hechas por unos transterrados. Con el “Programa Bracero” de 1942-1964, los mexicanos fueron legalmente contratados por los Estados Unidos como trabajadores temporales no calificados. Hemos elegido contar esta historia mediante las fotografías de otros migrantes – refugiados españoles de la Guerra Civil Española (1936-1939) – que tuvieron que dejar su patria por razones distintas.

El Programa Bracero, 1942-1964

El Programa Mexicano-Estadounidense de Prestación de Mano de Obra, mejor conocido como Programa Bracero, se llamó así por la palabra bracero, que significa “trabajo manual” o “quien trabaja con los brazos”. México había declarado la guerra a las potencias del Eje – Alemania, Italia y Japón – en mayo de 1942 y unos estudiosos se estiman que hasta medio millón de mexicanos y mexico-americanos sirvieron en las fuerzas armadas de los Estados Unidos. Sin embargo, la mayor contribución que hizo México a la guerra contra el fascismo fue el trabajo de unos 300,000 trabajadores que formaron parte de lo que se describió en la prensa de los Estados Unidos como el “ejército de la retaguardia productiva dentro de los Estados Unidos.”

El acuerdo fue firmado el 2 de agosto de 1942 por los gobiernos de México y los Estados Unidos. El Programa Bracero permitió que los agricultores y las compañías ferroviarias de los Estados Unidos accedieran a la contratación legal de los trabajadores mexicanos que se requerían en la producción y el transporte de los alimentos destinados al ejército y la población civil de la Unión Americana, bajo la emergencia bélica. Las oficinas para el registro de aspirantes, denominadas Centros de Contratación de Braceros, estuvieron ubicadas, alternadamente, en la Secretaría del Trabajo y Previsión Social, en el Estadio Nacional y en el edificio de La Ciudadela, en la Ciudad de México.  Los contratos laborales, firmados al salir del país, garantizaban a cada trabajador el transporte gratuito a sus lugares de trabajo, hospedaje, salarios y servicios médicos mínimos, además de la protección consular y laboral de su gobierno. Por sus actividades, los braceros se dividieron en dos categorías: agrícolas y ferroviarios. Los primeros trabajaban en los campos de cultivo, los segundos en el mantenimiento de vías.