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Braceros: Theme / Tema 5

This is the companion guide to the Braceros Exhibit in the William T. Young Library at the University of Kentucky in Spring 2019.

The Experience

Braceros maintained contact with their loved ones through the mail.

Those close to the border often crossed to receive missives and have letters written for them by public letter writers. They also employed this medium to address the wrongs they suffered at the hands of the contractors and agricultural employers such as overcharging for food and other items; the lack of medical care except in emergencies; the absence of on-site Mexican inspectors; racist practices that excluded them from stores, dance halls, pool halls, and beer halls; the lack of educational opportunities, such as learning English; and their feeling that there were no means for a prompt, effective, and just investigation and solution of complaints.

Missive / Carta

A bracero having a missive composed for him by a public letter writer. Ciudad Juárez, Chihuahua, c. 1944. HMCN/364-2. Digital impression. Archivo General de la Nación.

One bracero, Miguel N. Benítez, wrote a letter in 1942 to Mexican President Manuel Ávila Camacho describing the practices of agricultural pressure groups to keep the wages of these workers low: “The Chamber of Commerce and the Grower’s Association utilize the simplest of systems to satisfy their inhuman ambitions: Do you need a 100 workers here? Well, let’s bring in 300 or 500 from wherever we can get them by promising high wages. Once they’re here, they can compete among themselves and we won’t have to pay them more than a third of what we were promising or even less, because the same hunger that brought them here will oblige them to leave their last cent to businesses here. They will feel fortunate to be able to work whatever they are paid, even if it’s only for two days a week or two days a month. This is the truth of the need to import Mexican field hands.”

Braceros, photographed by the Hermanos Mayo

Un bracero con un escribano público para que lo escribiera una carta. Ciudad Juárez, Chihuahua, c. 1944. HMCN/364-2. Impresión digital. Archivo General de la Nación.

Un bracero, Miguel N. Benítez, escribió una misiva al presidente mexicano Manuel Ávila Camacho en la cual describe las prácticas de los negocios de agricultura para mantener los salarios bajos: “Las Cámaras de Comercio y la Asociación de Agricultores usan de un sistema, el más simple, para satisfacer sus inhumanas ambiciones: ¿que aquí se necesitan 100 trabajadores? Bueno, que se traigan 300 o 500 de donde los haya, con promesa de buen pago. Cuando ya estén aquí, ellos mismos se harán la competencia y así no tendremos que pagarles más que una tercera parte de lo prometido, o menos; para que el hambre los obligue a dejar al comercio hasta el último centavo. Ellos se sentirán afortunados al serles posible trabajar, a cualquier precio aunque sea dos días a la semana o dos días al mes. Esa es la verdad sobre la necesidad de importar jornaleros mexicanos”.

Braceros, fotografiados por los Hermanos Mayo

La Experiencia

Los braceros mantuvieron contacto con sus familias a travée del correo.

Los que vivían cerca de la frontera cruzaban para recibir cartas o pedir que se las escribieran los escribanos públicos. Asimismo, utilizaban este medio para abordar los perjuicios que sufrieron por parte de los contratistas y las compañías agrícolas como cobrar demasiado por la comida y otras cosas: la falta de asistencia médica excepto para emergencias; la ausencia de inspectores mexicanos; políticas racistas que les excluyeron de algunas tiendas, salones de baile, billares y cervecerías; la falta de oportunidad de educación, como el aprendizaje de inglés; y su percepción de que no había una pronta, efectiva y justa investigación y solución de las quejas.

Campesino

A campesino bracero reading a letter from home, c. 1944. HMCN/364-2. Digital impression. Archivo General de la Nación.

Braceros, photographed by the Hermanos Mayo

Un campesino bracero lee una carta de casa, c. 1944. HMCN/364-2. Impresión digital. Archivo General de la Nación.

Braceros, fotografiados por los Hermanos Mayo